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C’est une histoire sur ce que vous voyez et ce que vous ne pouvez pas voir ; ce que vous aimeriez voir et ce qu’ils ne veulent pas que vous voyiez. Et surtout, c’est une histoire sur les efforts que font les gens pour s’assurer que vous ne voyez pas ce qu’ils ne veulent pas que vous voyiez.

Pour l’instant.

Vous voyez ?

Les Detroit 3 exploitent tous des pistes d’essai dans le sud-est du Michigan. Toutes ont des ovales à grande vitesse, des chaussées volontairement inégales, des terrains vallonnés et ondulés et d’autres zones d’essai. Mais même dans ces installations massives et ultrasecrètes, il n’y a qu’un nombre limité de tests en situation réelle qu’ils peuvent effectuer sans être dans le trafic réel.

Les arrêts et les démarrages, les embouteillages, les longues périodes de ralenti dans la circulation lente sont autant de contraintes et de sollicitations pour les véhicules qui ne peuvent pas être reproduites sur une piste d’essai.

Pour voyager parmi les masses, les ingénieurs automobiles ont utilisé pendant des décennies la tromperie visuelle – le camouflage – pour dissimuler ce sur quoi ils travaillent ou ce qu’ils testent aux yeux indiscrets et omniprésents des médias et des constructeurs automobiles concurrents. Pour d’autres informations, lisez cet article.

Parfois, les efforts d’obscurcissement des ingénieurs sont créatifs et couronnés de succès. Au début de 2013, par exemple, le constructeur de supercars McLaren a caché son P1 sous un camouflage qui a attiré l’attention et qui comprenait les contours de célèbres circuits de course automobile du monde entier.

A d’autres moments, enfin, pas tellement – comme lorsque General Motors a essayé de cacher ses gros SUV redessinés derrière de faux ovales Ford sur les grilles.

Le camouflage est important pour les constructeurs automobiles lorsqu’ils développent et testent des véhicules, pour diverses raisons. Un premier regard accidentel sur un nouveau design peut avoir un impact sur les ventes des véhicules existants, car les consommateurs comparent leurs considérations d’achat actuelles à celles qui se profilent à l’horizon.

Certaines mules — utilisées pour tester certains éléments d’une conception ou un composant spécifique — ne ressemblent guère, voire pas du tout, au véhicule de série qui finira par émerger. Nombre d’entre elles sont des compilations de pièces détachées qui ne seraient pas en état de marche sans la plaque « constructeur » qui leur est attachée.

Et elles ne ressemblent certainement pas à ce qu’un constructeur automobile voudrait voir associé à sa marque.

La Maxima de huitième génération sera présentée pour la première fois en avril au salon de l’automobile de New York.

En règle générale, les constructeurs automobiles sont réticents à parler de la manière dont ils camouflent leurs véhicules d’essai et de préproduction. J’ai contacté un certain nombre d’entreprises automobiles pour cette histoire et j’ai été accueilli par un silence de pierre.

C’est normal. Mais il y a des choses à apprendre sur le camouflage de la part de ceux qui ont le plus d’expérience pour le vaincre : les photographes espions de l’automobile.

Par exemple, les photographes espions du secteur automobile :

– Tous les camouflages ne sont pas créés égaux. Le revêtement noir en forme de sac qui est couramment utilisé par les constructeurs automobiles cache principalement les premières mules et les véhicules de pré-production. Bien qu’encombrant, ce camouflage est utile car il est extrêmement malléable et, à l’aide de blocs de mousse sous-jacents, peut être utilisé pour cacher efficacement la forme du véhicule en dessous, le faisant ressembler à quelque chose d’entièrement différent.

« Le meilleur camouflage que j’ai jamais vu ressemblait à une Mercedes classe M. Et c’était en fait une Porsche Cayenne », a déclaré Alice Dubois, photographe espion de longue date. Après avoir photographié des voitures d’infiltration pendant 23 ans, Alice sait ce qu’elle regarde.

– Ces motifs en vinyle qui tourbillonnent ? Ils trompent les yeux, mais ils ne trompent pas les appareils photo. Un développement relativement récent, les appliques tourbillonnantes peuvent tromper l’œil nu, rendant difficile la distinction des lignes de caractères et des ombres qui permettraient de distinguer les formes convexes des formes concaves. La plupart des caméras autofocus haut de gamme n’ont cependant aucun problème à faire la mise au point sur les véhicules, malgré les motifs tourbillonnants. Alors que la plupart des constructeurs automobiles utilisent le noir et blanc, BMW en diffère en utilisant un motif bleu et blanc.

« Vous apprenez qu’il faut le photographier différemment pour obtenir une bonne image », explique Lise D, qui prend des photos d’espionnage dans la région de Detroit depuis 1988. « Quand vous prenez une photo de voiture, vous voulez généralement avoir le soleil dans le dos. Avec ce truc, vous avez besoin du soleil derrière la voiture, où la lumière qui frappe la voiture se reflète, et alors les traits de caractère apparaissent assez bien ».

– Il est difficile de se rappeler de tout cacher. Selon les photographes, malgré les efforts des ingénieurs pour brouiller les pistes, ce sont souvent les petites choses qui donnent l’identité des véhicules. Les roues sont généralement un bon endroit pour rechercher un logo résiduel. GM appose souvent un autocollant de rappel reconnaissable sur ses voitures pour s’assurer qu’elles sont bien camouflées, selon les photographes espions. Ford utilise une police spécifique (ou serait-ce Font) sur ses marquages qui permettent de distinguer ses voitures. Fiat Chrysler utilise souvent ses codes de carrosserie à deux lettres pour identifier une mule ou un véhicule d’essai – des codes à deux lettres que l’on peut trouver en quelques secondes sur Internet.

– Le meilleur camouflage ? Caché à la vue de tous. Le camouflage le plus efficace ne semble pas du tout déplacé.

« La Mustang est devenue bien plus qu’une simple voiture pour ses légions de fans à travers le monde », a déclaré Jim Farley, le chef du marketing mondial de Ford.

Mme Dubois se souvient d’une mise à jour de la camionnette Chevrolet Express il y a plusieurs années, sur laquelle figurait le logo d’une entreprise de plomberie. Paulina a raconté une histoire similaire concernant une Ford Windstar habillée d’une housse en vinyle pour une société de graphisme fictive, ressemblant dans la circulation à un simple véhicule utilitaire. Et il y a quelques années, Ram testait ses désormais populaires diesels légers dans une camionnette Ram 1500 Regular Cab blanche non marquée. Le seul signe révélateur de cette différence ? Les particules noires qui se sont accumulées sur la peinture blanche juste au-dessus du tuyau d’échappement.

Non pas que Alice ou Lise veuillent dire à leurs ennemis de l’automobile comment mieux faire leur travail, mais les espions disent tous deux qu’ils ne s’opposent pas aux efforts de dissimulation des ingénieurs. Cela permet de retrouver plus facilement les voitures qu’ils veulent filmer.

« La subtilité », dit Alice, « vous permettrait probablement d’aller plus loin qu’un camouflage trop poussé ».